WALHALLA

Steven van Geelen is uitbater van strandpaviljoen Walhalla op het stadsstrand van Harderwijk. Dit was met zijn team de derde zomer. De aanpak van de jonge ondernemer (34) wordt alom geroemd. In 2017 werd hij uitgeroepen tot Harderwijker van het jaar. Door zijn prettige eigenzinnigheid is het strandeiland uitgegroeid tot de belangrijkste pleisterplaats van de stad (en omgeving).

Zijn ondernemerschap komt voort uit het organiseren van dancefeesten en festivals. “ Daar begon ik op mijn achttiende mee, zonder winstoogmerk, maar puur uit enthousiasme om me voor leuke dingen in te zetten.” Al snel trokken de dancefeesten, onder de naam Underground, later Nachtbrakers, in het Harderwijkse muziekpodium en op andere plekken, veel publiek. Dat was de kiem voor alles wat daarna kwam.

Niet de gemakkelijkste weg
“Ik voelde destijds al voortdurend de uitdaging om iets te bereiken. Dat is niet veranderd. Die uitdaging wekt creativiteit in me op. Het is zowel een interne motivatie om te ervaren wat ik voor elkaar kan krijgen, als een motivatie vanuit mijn betrokkenheid met Harderwijk. Ik heb het hier erg naar mijn zin en de dingen die ik in de stad mis, wil ik zelf tot stand brengen. In de hoop dat andere mensen dat ook interessant en boeiend vinden. Daar is eigenzinnigheid voor nodig. Een eigenschap die me als ondernemer ook goed van pas komt. Ik kies niet altijd de gemakkelijkste weg.”

Vruchtbare samenwerking
Bij de Underground-feesten moest hij flink improviseren. De drukte verraste het vrijwilligersteam. Tegelijkertijd wilde Steven dat elk volgend feest nog beter en verrassender zou worden. De complete ervaring met decor, geluid, licht, stijl en thema moest telkens opnieuw een wow-effect oproepen. De feesten groeiden uiteindelijk uit tot het spraakmakende LaLaLand-festival aan de boulevard, met muziek, theater, experimenten en gekte. Steven haast zich om te zeggen dat daar heel veel talentvolle mensen bij betrokken waren. “Het succes was te danken aan vruchtbare samenwerking, zeker ook met mijn familieleden. ”In feite zoekt hij altijd de verbinding met anderen, ook bij de organisatie van het food-festival ‘Blije Bietjes’ en de activiteiten op het stadsstrand, zoals de yoga op zondagochtend, de jamsessies van Popschool Harderwijk en de openluchtbioscoop in samenwerking met Filmhuis Harderwijk.

Universeel vakantiegevoel
De doelgroep van strandpaviljoen Walhalla is heel breed. Jong en oud publiek voelt zich er thuis. Er heerst een soort universeel vakantiegevoel, het hele jaar door. “Juist doordat we geen traditioneel paviljoen hebben neergezet, zoals je in andere kustplaatsen aantreft. Verbeelding is juist heel belangrijk. Het gaat erom dat de bezoekers zich ergens anders wanen. De associatie met de stadsstranden in Berlijn dringen zich op. Daar ben ik vaak geweest en die sfeer wilde ik evenaren. Ik had ook bijna geen budget toen ik hiermee startte. Dus ik begon met beperkingen, maar dat was niet erg. Een strandpaviljoen moet een ziel hebben. In alles, eigenlijk. Minder geraffineerd, minder gelikt. Maar wel appellerend aan een sfeer van een vrijstaat. Niet alles hoeft eruit te zien alsof het vooraf bedacht is, het hoeft er evenmin uit te zien alsof alles tot in de details is afgewerkt.”

Ruime horeca-ervaring
Harderwijk is er hartstikke trots op. “Ik ben vereerd dat mensen dat mensen deze plek zo waarderen. Het is het grootste compliment dat ik samen met mijn medewerkers kan krijgen.”

Daar zijn de nodige stappen aan vooraf gegaan. Want naast organisator van evenementen deed Steven ruime horecaervaring op. Een loopbaan die begon als afwasser.

“Tussendoor heb ik een mbo-opleiding presentatie en communicatie gevolgd. Wat ik daarbij geleerd heb, pas ik nog steeds een beetje toe. Ik was 22 toen ik werd gevraagd om bedrijfsleider te worden van Grand Café Restaurant Hertog Karel, op de Markt in Harderwijk, waar ik al een flink aantal jaren werkte. Ik voelde me vereerd, was ook stomverbaasd en heb het na lang twijfelen toch gedaan. Daarna heb ik een poosje in Amsterdam gewoond. Daar werkte ik bijvoorbeeld in horecabedrijven, vergelijkbaar met Walhalla. Ik heb daar veel geleerd en gezien, waar ik nu nog steeds profijt van heb.”

Eigen identiteit
Hij was betrokken bij een denktank die zich bezighield met de invulling van de horecafunctie op het stadsstrand. Er volgde een telefoontje met de vraag of hij Walhalla wilde gaan runnen. “Ik wilde graag continuïteit brengen op het strandeiland. Het moest geen voorziening zijn die alleen bij mooi weer geopend is. Ik wilde iets toevoegen aan hoe dan ook de mooiste plek van Harderwijk, met een honderdtachtig graden blik over het water en op de horizon. Er zit potentieel in tijdens alle seizoenen en daarom wilde ik iets neerzetten, waarmee ik het hele jaar open kon zijn.

Ik heb er over nagedacht wat de ‘vibe’ zou moeten zijn. Het jaar voor de opening heb ik een tocht gemaakt naar Denemarken, waar ik als een strandjutter lampen en andere attributen bij elkaar verzamelde. Zo groeide in mijn hoofd het idee waar we naartoe zouden gaan. We zijn lang bezig geweest met de puzzel van hoe we een gebouw konden neerzetten, met een heel beperkt budget. Het werd een omgebouwde container met gebruikt pallethout en meubilair van kringloopwinkel Het Goed. Het prikkelt de creativiteit om met beperkte middelen iets op te bouwen en het brengt meteen de juiste sfeer, want alles heeft een verhaal. Dat draagt bij aan een gemoedelijk huiskamergevoel. Walhalla heeft een ruwe en stoere stijl, gemixt met vintage. De medewerkers beschouw ik als familie. We doen dit met elkaar en iedereen voegt iets toe aan het geheel. Dat proberen we ook uit te stralen. We hebben hier iets gecreëerd met een eigen identiteit.”

Hertog Karel
Tijdens de afgelopen uitbundige zomer, stapte Steven van Geelen naast Walhalla in een nieuw avontuur. Hij kreeg de mogelijkheid om Hertog Karel, het bedrijf waarmee hij zo nauw verbonden was, over te nemen. Op korte termijn wijzigt hij niets aan de formule van Hertog Karel. Het volgende seizoen gaat hij wel wat veranderen aan het decor. Het creëren van een geheel eigen sfeer blijft nu eenmaal zijn drijfveer. “Maar,” voegt hij daar meteen aan toe, “het horecabedrijf op de markt zal niet gaan lijken op Walhalla. “Het gaat om het verder ontwikkelen van het eigen karakter.”

 

- Advertentie -