‘Je wilt iets creëren voor mensen’

Een hotel met een verhaal. Zo omschrijft directeur Richard Ottenschot ‘zijn’ Hotel Landgoed Ehzerwold. Ruim 14 jaar staat hij met succes aan het hoofd van dit karakteristieke onderkomen en hij is nog lang niet aan het laatste hoofdstuk toe. “Ik blijf dit doen tot mijn 100ste.”

In 2002 trad Richard Ottenschot aan als directeur van Hotel Landgoed Ehzerwold. Destijds was het nog geen hotel, maar een congrescentrum. De eigenaren wilden de overstap maken naar de hotellerie, omdat de congresmarkt hun niet gebracht had was zij gedacht hadden. Dus gingen ze op zoek naar een horecaman. “Mijn zwager, die destijds bij Wegener werkte, zag de advertentie in de krant nog voor deze was verschenen”, zegt hij. “Ik had de Hogere Hotelschool gevolgd en beschikte over de nodige hotelervaring. Op dat moment was ik werkzaam als operationeel manager bij het Expo Center in Hengelo en eigenlijk op zoek naar iets anders.”

Ehzerwold was zijn eerste baan als directeur. “Wat me het meest aansprak, was het feit dat het hotel was gevestigd op een landgoed van 10 hectare. Mijn roots liggen in de agrarische sector, ik ben opgegroeid op een boerderij. En nu ben ik de enige hoteldirecteur in Nederland met een trekker”, lacht hij. “Daarnaast was ik verrast door wat ik aantrof: het hotel is kolossaal! Het heeft 115 kamers, meer dan elk ander hotel in Gelderland, de grote ketens niet meegerekend. En ik mocht zelf het hotel opzetten, dat had ik nog niet eerder gedaan, dus dat was leuk en spannend.”

Grote omslag
Ottenschot begon voorzichtig met een advertentiecampagne – van internet was nog geen sprake – om de naamsbekendheid van Ehzerwold te vergroten. Ook verdween het zelfbedieningselement dat kenmerkend was voor het congrescentrum. “Gasten kregen een linnenpakket en maakten zelf hun bed op, en moesten zelf opscheppen in het restaurant. In het hotel werd het eten geserveerd in het hotel en ik liet de kok à la carte koken.” Voor een deel van het personeel betekende dit een grote omslag. “Sommigen hadden nog in het verzorgingshuis gewerkt, dus die overgang heb ik langzaam ingezet om vertrouwen te krijgen bij de medewerkers. Niet iedereen beschikte over de benodigde vakkennis, dus bij de modernisering heb ik van sommige mensen afscheid moeten nemen. Een moeilijke beslissing, zeker als iemand er al lang werkt.”

Een paar jaar later ontstond er wat turbulentie, toen de gemeente het voornemen had Ehzerwold om te bouwen tot gemeentehuis van Lochem na de fusie van de gemeenten Lochem en Gorssel. “Het landgoed ligt precies tussen beide gemeenten in, vandaar. De plannen waren in een vergevorderd stadium, enkele personeelsleden vertrokken al. Uiteindelijk besloot de gemeente toch in de bestaande gemeentehuizen te blijven en nieuwbouw te plegen in Lochem.”

Toen die kogel door de kerk was, kon Ottenschot echt voluit aan de slag met zijn plannen voor het hotel. “Ik was inmiddels mede-eigenaar geworden, internet kwam op en daarmee het boeken via de website. Inmiddels had ik ook de nodige mensen met vakdiploma’s aangetrokken. Tot 2009 hadden we hele goede jaren, vooral de zakelijke kant liep erg goed dankzij de heisessies die toen erg in waren. Bedrijven trokken zich graag terug op ons landgoed.”

Voorbeeldfunctie
De kredietcrisis maakte een eind aan de toeloop van zakelijke klanten en Ottenschot richtte zich dan ook volledig op het toerisme. “Ik verlaagde de kamerprijzen, sneed in de kosten. Gelukkig hadden we een ruim aanbod aan kamers en geen andere faciliteiten, zoals een zwembad en sauna, die qua onderhoud veel geld kosten. Door internet was de hotelmarkt een prijsmarkt geworden voor de consument. Gelukkig konden en kunnen we daar heel goed in meekomen.”

Als succesfactoren voor het runnen van een hotel noemt Ottenschot uiteraard goed gastheerschap als eerste. “Dat is logisch, dat doet elk hotel. Onze kracht is dat we een landgoed zijn, een hotel met een verhaal waar gasten mee thuis komen. Verder zijn natuurlijke schone kamers en vriendelijk personeel een must. En ik houd van opvallende acties. Zo hebben we onlangs mantelzorgers uit Lochem uitgenodigd om hier gratis te komen eten.”

Gevraagd naar de vereiste managementkwaliteiten voor deze baan, antwoordt Ottenschot lachend: “Je moet juist niks kunnen! Als je ergens in gespecialiseerd bent, ga je daarop focussen.” Dan, serieus: “Vooruitdenken, doelen stellen, richtlijnen bepalen. Als je net aantreedt als directeur liggen de doelen niet ver weg, dan is je enige doel dat het hotel gaat draaien. Nu kijk ik veel verder en speelt ook de continuïteit voor het personeel een rol. Je wilt ook volgend jaar nog banen voor hen hebben.” Het is niet zijn aard om in de put te zitten. “Ik wil vertrouwen en plezier in het werk uitstralen. Het personeel moet het doen, maar je hebt wel een voorbeeldfunctie. Het personeel doet niet wat de baas zegt, maar wat de baas doet.”

Gastvrijheid en zorg
Naast de huidige toeristische, particuliere (recepties/feestavonden) en zakelijke activiteiten (vergader- en congreszalen) heeft de Lochemse ondernemer ook groeiplannen. “Aan de overkant van de weg wil ik 16 villa’s gaan bouwen met een zorgcomponent. Daar kunnen gezinnen met een gehandicapt lid dan vakantie vieren. En die huizen moeten ook steeds aangepast kunnen worden aan de handicap van de bezoeker in kwestie.” Ottenschot heeft voor verder overleg en planontwikkeling inmiddels contact gelegd met Professionals in NAH in Barchem, die mensen met niet-aangeboren hersenletsel begeleiden. “Ik denk dat horeca en zorg dicht bij elkaar liggen. Je wilt iets doen, iets creëren voor mensen, hen blij maken. Dat zit ergens in de genen van de professionals in deze twee sectoren. En gastvrijheid en zorg is iets wat op deze plek altijd weer terugkomt.”

Om te kunnen blijven groeien, is out-of-the-box denken belangrijk. “Alle hotels bieden tegenwoordig arrangementen aan. Twee overnachtingen met één diner op de dag van aankomst. Wij doen het precies andersom: de eerste avond mag je zelf weten waar je eet, de tweede avond eet je bij ons. Resultaat is dat gasten doorgaans dan twee avonden bij ons eten, omdat ze na aankomst meestal geen zin meer hebben om nog de deur uit te gaan.” Een ander steeds belangrijker element bij het aantrekken van gasten, is productinformatie. “Waar komt het stukje vlees in het restaurant vandaan, daar zijn mensen steeds meer in geïnteresseerd. En we bieden een stuk beleving: gasten kunnen ’s ochtends in de oude keuken zelf een eitje bakken.”

Eeuwige spelletje
Ottenschot kijkt tevreden terug op zijn ‘regeerperiode’ van inmiddels ruim 14 jaar. “Ik vind dat ik het heel goed gedaan heb”, zegt hij met een knipoog. “Tegenwoordig ben ik minder op de bedrijfsvloer te vinden en houd ik me meer met de planontwikkeling bezig. Dat vind ik wel eens jammer. Want ik houd van het eeuwige spelletje om elke dag die 115 kamers vol te krijgen. Daarvoor moet je onderscheidend zijn. Hoe doe je dat nu 90 procent van de boekingen via internet verloopt?
Dat lukt niet alleen door met de prijs te spelen. Dan speelt ook de historie, het verhaal achter het hotel een rol, net als het feit dat mensen hier vegetarisch en glutenvrij kunnen eten.” En dus ludieke acties om je in de kijker te spelen. “Met oud & nieuw was hier nooit een bal te doen. Dus kwamen wij met een arrangement voor mens en hond. Dat leverde 100 gasten en 86 honden op.”

Van ziekenhuis, sanatorium en opleidingscentrum naar congrescentrum, hotel en trouwlocatie: Ehzerwold schrijft al ruim een eeuw geschiedenis. En het ziet ernaar uit dat directeur en mede-eigenaar Ottenschot het boek Hotel Landgoed Ehzerwold nog lang niet uit heeft. “Ik blijf dit doen tot mijn 100ste. Ehzerwold laat ik nooit meer los.”

- Advertentie -