Vanuit het hele land worden uien aangevoerd bij Mol Fresh Food aan de Handelsweg in Putten. Gele uien, rode uien en sjalotten. Bij aankomst gaan de uien direct in de koelcel om op een temperatuur van ongeveer twee graden Celsius te komen. Daarna worden de uien machinaal geschild. Een flinke hoeveelheid krijgt een verdere verwerking tot uienringen en uienblokjes.

Met een productiecapaciteit van 350 ton per week behoort het bedrijf tot de marktleiders op het gebied van uienverwerking. De producten gaan met eigen vrachtwagens naar afnemers in Nederland, Duitsland en België. En op kleinere schaal ook naar Scandinavische landen en Engeland. Het productieproces levert uiteraard ook een enorm gewicht aan uienschillen op. Tot voorheen een reststroom en een kostenpost. Maar uienschillen dagen ook uit tot het vinden van smakelijke oplossingen. En dat levert boeiende ideeën op over innovaties.

Mol Fresh Food is een echt familiebedrijf. Al in 1947 dook de familie in de uienhandel. In 1992 kreeg het bedrijf de huidige naam en startte (aanvankelijk handmatig) met het schillen van uien en sjalotten. In 2004 werd het assortiment uitgebreid door het snijden en verpakken van de uien. Inmiddels bestaat de afzetmarkt uit groentesnijbedrijven, visgroothandels (uitjes bij de haring), horecabedrijven, groentegroothandels, de vleesverwerkende industrie en bedrijven die maaltijden bereiden.

Kruidenmengsels
Maar ja… wat er zoal overblijft van die productie. “Onze reststroom bestaat uit ongeveer 60 ton per week aan uienschillen,” vertelt eigenaar Anthony Mol. “Die enorme hoeveelheid daagde ons uit tot circulair denken, want voorheen diende het als veevoeder en daarna ging de reststroom naar de stort. Dat is een kostenpost, terwijl er andere mogelijkheden zijn. Mede dankzij de ondersteuning van IGEV, het Innovatiecentrum voor groene economie op de Noord-Veluwe kwamen we in contact met BRS (Biorefinery Solutions). Samen met deze partner hebben we een raffinageproces doorontwikkeld om onze uienreststroom te kunnen verwerken tot ingrediënten voor de voedingsmiddelenindustrie. Dat proces levert producten op die als basis dienen voor bijvoorbeeld sauzen, instant maaltijden, brood, pizza’s en kruidenmengsels. Ook zijn we in staat om een glutenvrije uiensmaakstof te maken.”

Veluwse Innovatieprijs
Met de ontdekkingen die het mogelijk maakten om uit de uienreststroom smaakstoffen te produceren won Mol Fresh Food de Veluwse Innovatieprijs 2016. “Het is al enige tijd geleden dat we die prijs wonnen,” zegt mede-eigenaar René Mol. “Maar we worden er nog steeds regelmatig mee gefeliciteerd. De innovatieprijs heeft ons dan ook veel publiciteit opgeleverd. Eerst in de regionale media en daarna in landelijke vakbladen.” Hij schroeft vier potten open met daarin de nieuwe producten als resultaat van de innovatie. Twee met uienvezels en twee met uienpoeder. De benaming ‘Umami’ valt direct op. Het is een van oorsprong Japans woord dat heerlijk of hartig betekent. Umami staat inmiddels wereldwijd bekend als een van de vijf basissmaken: naast zout, zuur, zoet en bitter.

Vliegwiel
Anthony Mol: “De prijs fungeerde zeker als vliegwiel. Ook omdat de innovatiemakelaars van het Innovatiehuis van De Diamant contacten voor ons wisten te leggen. De Diamant is het samenwerkingsverband van ondernemers, onderwijs en lokale overheden op de Noord-Veluwe. We zijn vooral actief in de versmarkt. Nu hebben we ook connecties met de ingrediëntenmarkt. Zo hebben we contact met een bakkerij die zijn producten aan supermarkten levert. Die heeft een uienbrood ontwikkeld met onze uienvezels. Een vleesbedrijf heeft een ‘uiennugget’ gemaakt die op populariteit is getest als vegetarisch hapje in de kantine van Sportcentrum Papendal. En er is bijvoorbeeld een uiensaus (‘red onion sauce’) door een bedrijf ontwikkeld. We zitten nu aan tafel met heel andere partijen dan voorheen.

Deze nieuwe producten versterken de smaak van voedingsmiddelen, terwijl er minder zout nodig is. De producenten van chips hebben daar bijvoorbeeld ook belangstelling voor

Samen met BRS hebben wij onderzocht welke waardevolle stoffen we uit de reststromen van uien kunnen winnen. Dit zijn smaak-, geur- en kleurstoffen met een 100% natuurlijke samenstelling. Deze producten sluiten aan bij de huidige trend om E-nummers in voedingsmiddelen te vervangen. We hebben inmiddels diverse intentieovereenkomsten voor afname getekend en we hebben intensief contact met internationale ingrediëntenproducenten.

Suikers en oliën
Het oorspronkelijke idee was dat we minder kosten wilden hebben vanwege het afvoeren van reststromen. Nu zijn we volop aan het nadenken wat we nog meer kunnen doen met wat we voorheen als afval beschouwden. We hebben nog een aanzienlijke reststroom die uit water bestaat. Uit dat vocht kunnen suikers gehaald worden; daar hebben we testen en onderzoeken naar gedaan hoe dat het beste kan en wat de toepassingen kunnen zijn voor de voedingsmiddelenindustrie. We zijn ook aan het bekijken wat we met de oliën uit de reststromen kunnen doen. Dat zou wel eens interessant kunnen zijn voor de farmaceutische industrie. In de toekomst willen we deze mogelijkheden verder uitbouwen, in de eerste plaats leggen we naast onze corebusiness de focus op de smaakstoffen van onze vezels en poeders.”

Experimenteren
René Mol: “Onze partner BRS is gespecialiseerd in de technische mogelijkheden en onze potentiële klanten doen testen om erachter te komen hoe ze met onze ingrediënten smakelijke producten kunnen maken. Dat neemt niet weg dat we zelf ook graag experimenteren. De mogelijkheid om nieuwe producten te ontwikkelen stimuleert onze nieuwsgierigheid enorm. We hebben dus zelf ook geprobeerd om van de vezels en de poeders soepjes te maken. Dat viel niets tegen. We zijn ook aan het knutselen geweest om uienvezels toe te voegen aan een snoepbot voor de hond.”

Trofee
Als een trofee hangt de gewonnen glazen schaal van de Veluwse Innovatieprijs in het kantoor van de uienspecialist. Anthony Mol: “Wij doen eigenlijk nooit mee aan wedstrijden. Het was dan ook een complete verrassing voor ons dat we eerste werden. Bij innovatie denkt men niet meteen aan een bedrijf dat uien schilt en verwerkt tot uienblokjes en uienschijven.” Daar dachten de juryleden dus duidelijk anders over.

- Advertentie -